SAN PEDRO SULA, Honduras — Selbst für die sichersten Spieler und talentiertesten Teams kann sich eine Jungfernfahrt in das dramatische Drama des WM-Qualifikationsturniers in Nord- und Mittelamerika wie ein Spritzer kaltes Wasser ins Gesicht anfühlen.

Hier verlieren Weltranglisten ihre Bedeutung. Vereinsstammbäume und Spielergehälter sind schnell vergessen. Es ist ein böses Erwachen, ein Übergangsritus. Und die Männer-Fußballmannschaft der Vereinigten Staaten erlebt es noch einmal.

Anfang letzter Woche starteten die Amerikaner in einer siebentägigen Qualifikationsserie mit drei Spielen, von denen sie hofften, dass sie eine Grundstimmung für den langen Weg zur Weltmeisterschaft 2022 in Katar schaffen würden. Die letzte Woche hat sie stattdessen erschöpft und unsicher aussehen lassen.

Nach Unentschieden in den ersten beiden Spielen — unterwegs gegen El Salvador und zu Hause gegen Kanada — Das Spiel der Amerikaner am späten Mittwochabend gegen Honduras im spartanischen Estadio Olímpico Metropolitano war eine letzte Chance, die Woche zu retten. Ein Sieg würde einen Kern der Positivität liefern, den es in den kommenden Wochen zu kultivieren gilt. Ein Unentschieden würde das langsame Kochen der Angst verlängern. Eine Niederlage würde das Team in den Anfängen einer Talfahrt nach Hause schicken.

Was auch immer das Ergebnis ist, das Wertvollste, was die Spieler und ihre Trainer mit nach Hause nehmen könnten, könnten jedoch die gewonnenen Erkenntnisse sein: über die Gefahren, zu sehr auf vergangene Ergebnisse zu vertrauen; über die Prekarität der vor uns liegenden Herausforderung; und über die Zerbrechlichkeit der besten Pläne und Ambitionen eines Teams.

Die größte Befürchtung ist, dass sie auf Zehenspitzen den gleichen Weg einschlagen, den eine frühere Version des Teams vor drei Jahren beschritten hat, als sie einen Punkt hinter der Qualifikation für die WM 2018 in Russland verfehlte und eine Serie von sieben Einsätzen in Folge bei den weltweit höchsten Einsätzen beendete – Sportereignis gesehen. In gewisser Weise erscheint es irrational: Trotz der enttäuschenden Ergebnisse aus den ersten beiden Spielen sind die USA stark favorisiert, um sich zu qualifizieren. Aber die schlechten erinnerungen bleiben in den Köpfen vieler Menschen roh.

“Ich sehe, dass es nur Erinnerungen an die Vergangenheit sind, Erinnerungen an die letzte Qualifikationsrunde, die zurückkommen”, sagte der nach der WM 2018 verpflichtete Trainer Gregg Berhalter am Dienstagabend zu diesen Bedenken. „Und die Leute sagen: ‚Oh, wir sind in der gleichen Situation.’ Das kann ich voll und ganz verstehen. Ich würde sagen, dies ist eine andere Gruppe und wir konzentrieren uns darauf, Spiele zu gewinnen, und wir konzentrieren uns darauf, Punkte zu holen.“

Ein solches Gerede konnte bisher nicht überzeugen.

Kaum jemand würde so weit gehen, die Amerikaner als Hybris zu bezeichnen: Die Vorstellung dieses regionalen Qualifikationsturniers als knorriger Hindernisparcours mit im Weltfußball einzigartigen Herausforderungen ist längst in der Psyche der Mannschaft, ihrer Fans und der Spieler verankert haben in der vergangenen Woche mit allem Respekt über den Prozess gesprochen. Sie wissen auch, dass es weitergehen wird drei weitere Qualifikationsspiele im Oktober, und zwei weitere im Monat danach.

Doch der hohe Anspruch an den Kader, der hohe Anspruch und der Ruf nach Perfektion sind in vielerlei Hinsicht Eigenproduktion.

Berhalter sagte Anfang dieser Woche, dass die 14 Spiele des Turniers von seinen Spielern als „14 Endspiele“ angesehen werden sollten – und damit die gesamte Liste der Spiele als Must-Win-Inhalte bezeichnet.

Vor dem ersten Spiel in der vergangenen Woche legte Mittelfeldspieler Tyler Adams die ehrgeizige To-Do-Liste des Teams vor: “Wir suchen unter dem Strich eine Neun-Punkte-Woche”, sagte Adams, 22.

Und Weston McKennie sagte letzte Woche, die Vereinigten Staaten müssten ihre Position als bestes Team der Konföderation behaupten. „Das geht nur, wenn man sie dominiert“, sagte er zwei Tage, bevor er das Feld zum ersten WM-Qualifikationsspiel seiner Karriere betrat. “Und um zu dominieren, musst du deine Spiele gewinnen.”

Diese Dinge haben sich aus verschiedenen Gründen nicht erfüllt.

Das beste Team zu sein und Spiele zu gewinnen, hängt nicht nur davon ab, die besten Spieler zu haben. Aber es hilft, und in dieser Hinsicht hat McKennie der Sache der Gruppe nicht geholfen. Am Sonntagnachmittag wurde er wegen Verstoßes gegen die Mannschaftsregeln gesperrt und musste die letzten beiden Spiele der Woche der Mannschaft verpassen. McKennie sagte auf Instagram vor dem Spiel gegen Kanada, er habe Covid-Protokolle gebrochen.

Berhalter sagte, die Disziplinarmaßnahme diente der langfristigen Gesundheit des Teams. Kurzfristig tat es weh. Die Suspendierung beraubte das Team eines seiner besten Spieler, und McKennies Teamkollegen verbrachten die folgenden Tage damit, unbeholfen Fragen zu seinem Verhalten zu beantworten. Die WM-Qualifikation läuft bis März, und Berhalter schlug vor, dass McKennie, der für das italienische Kraftpaket Juventus spielt, bald wieder im Bilde sein würde.

“Es ist eine Politik der offenen Tür”, sagte er. „Es wird sehr selten eine Situation geben, in der ein Spieler nie wieder ins Nationalmannschaftslager darf. So arbeiten wir nicht.“

Doch McKennies Fehltritt war nur das größte Problem der personellen Kopfschmerzen, die das Team seither heimgesucht haben, noch bevor es Ende letzten Monats zusammenkam.

  • Timothy Weah, einer der besten Angreifer des Teams, trat nie in die Gruppe ein, nachdem er sich beim Training mit seiner Vereinsmannschaft in Frankreich am Bein verletzt hatte.

  • Christian Pulisic, der Kapitän und Spitzenspieler des Teams, verpasste das erste Spiel, als er versuchte, seine Fitness wiederzuerlangen, nachdem er positiv auf das Coronavirus getestet worden war.

  • Torhüter Zach Steffen fiel für das erste Spiel aus, dann den Rest, erst durch Rückenkrämpfe, dann durch einen positiven Coronavirus-Test.

  • Gio Reyna verletzte sich im ersten Spiel gegen El Salvador am rechten Oberschenkel und wurde zu seinem deutschen Klub zurückgeschickt, ohne das Feld erneut zu betreten.

  • Verteidiger Sergiño Dest hat sich im Spiel am Sonntag den rechten Knöchel verstaucht und ist ebenfalls ausgeschieden.

Diese Probleme machten die Situation in einem engen Spielfenster, in dem Berhalter keinen Hehl aus seinen Plänen gemacht hatte, seine Aufstellung zu wechseln, besonders kompliziert. Aber sie waren auch nur ein Vorgeschmack darauf, wie sich die Dinge in der unerbittlichen Landschaft der WM-Qualifikation drehen können.

“Es passiert”, sagte Mittelfeldspieler Brenden Aaronson (20) über die schwelenden Turbulenzen in seiner Mannschaft. „Man muss über die Dinge hinwegkommen. Ich habe das Gefühl, dass wir als Team einfach Dinge überwinden müssen.“

Die nächsten Spiele kommen schnell: Jamaika, Panama und Costa Rica nächsten Monat, dann Mexiko und etwa vier Wochen später eine Reise nach Jamaika.

Bis dahin muss das Team noch etwas erwachsen werden. Nur sechs der ursprünglich in den Kader berufenen 26 Spieler hatten Erfahrung in der WM-Qualifikation. Dreizehn von ihnen waren zu Beginn des Trainingslagers 23 Jahre oder jünger. Neun der Starter gegen El Salvador traten in ihrem ersten WM-Qualifikationsspiel an. (Dass 10 Mitglieder des Teams in diesem Jahr für Klubs in der europäischen Champions League spielen, bekräftigt das bisher unerfüllte Niveau an Talenten.)

Ein Problem, das am Mittwochabend gelöst werden musste, war, einige Tore zu erzielen: Vor dem Spiel in Honduras hatten die Vereinigten Staaten in keinem der letzten sechs Spiele mehr als ein Tor erzielt.

“Letztendlich”, sagte Pulisic, “können wir spielen, und es ist unsere Aufgabe, rauszugehen, Chancen zu erarbeiten und Tore zu schießen.”

Das mag sein, aber als sie am Donnerstag zu ihren Clubs zurückkehren, wissen sie, dass sie nur ein begrenztes Zeitfenster haben, um dies zu beweisen.

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