Die Niederlande, die an nasses Wetter gewöhnt waren, befanden sich mitten in einem der regenreichsten Julis seit Beginn der Aufzeichnungen, und Patrick van der Broeck wurde nervös.

Deutschland und Belgien erlebten epochale Überschwemmungen, bei denen schließlich 220 Menschen ums Leben kamen, und das wogende Wasser drückte auf die tief liegenden Niederlande. „Der ganze Regen, der über die Grenze fällt, wird unweigerlich zu uns gelangen“, sagte van der Broeck, leitender Hydrologe der Provinz Limburg.

Anfang des Monats feierten niederländische Beamte jedoch den Abschluss eines neuen Hochwasserschutzprojekts, das frühere derartige Bemühungen auf den Kopf stellte. Anstatt die Maas und ihre Nebenflüsse weiter zu stauen, wie es beim herkömmlichen Hochwasserschutz der Fall wäre, hatten sie beschlossen, mit der Natur zu arbeiten und das Wasser in eine 1.300 Hektar große Überschwemmungsebene umzuleiten, die geschaffen wurde, um die alten Überlaufkanäle des Flusses zu duplizieren.

„Ich war nervös“, sagte Herr Van der Broeck. „Ich habe mich gefragt, ob unser Projekt halten würde“

Er hatte Grund dazu. Extremwetterereignisse treten in Europa und weltweit immer häufiger auf. Die tödlicher sintflutartiger Regen in Europa galt dieser Sommer als 400-jähriges Ereignis; in China, über 20 Zoll Regen fiel in nur zwei Tagen; New York City stellte Rekorde für eine Stunde Regen auf und löste Sturzfluten aus, die Dutzende von Menschen in der Region töteten; der von Dürre heimgesuchte amerikanische Westen steht in Flammen.

Bei den Überschwemmungen im Juli starb in den Niederlanden jedoch niemand. Einige Nebenflüsse richteten in der Grenzregion erhebliche Schäden an, aber entlang der Maas, die zu epischen Ausmaßen anschwoll, blieben große urbane Zentren sicher und trocken.

Die Niederländer sind erfahren in der Wasserwirtschaft und haben sich mit dem Anstieg des Meeresspiegels und Flussüberschwemmungen beschäftigt, lange bevor der Klimawandel zu einem Problem wurde. Mehr als die Hälfte des Landes liegt unter dem Meeresspiegel, und während der Ozean durch konventionellere Hochwasserschutzmethoden zurückgehalten wird, hat sich das Flussmanagement drastisch verändert.

Das Projekt von Herrn Van der Broeck, Maaspark Ooijen-Wanssum, ein Naturschutzgebiet nahe der Kleinstadt Wanssum, liegt im Zentrum des neuen Ansatzes. Während des Hochwassers tat es genau das, was es sollte, indem es so viel Wasser aufnahm, dass der Pegel in Teilen der Maas um 13 Zoll sank, genug, um eine größere Katastrophe abzuwenden.

„Wenn wir die Gebiete nicht für die Umleitung des überschüssigen Wassers aus der Maas freigegeben hätten, wären Venlo und Roermond überflutet worden“, sagte van der Broeck über zwei regionale Städte. „Wir haben lange Zeit gegen die Natur gearbeitet“, sagte er. „Der Fluss sagt uns, dass er mehr Platz braucht. Wir sollten das nicht bekämpfen. Wir sollten mit der Natur kooperieren.“

Die Wurzeln dieses neuen Denkens gehen auf zwei riesige Überschwemmungen in den 1990er Jahren zurück, die die Evakuierung von Hunderttausenden von Menschen erzwangen. Von dieser Katastrophe erschüttert kamen niederländische Beamte und Hydrologen schließlich zu dem Schluss, dass das Aufstellen von Barrieren und das Graben von Kanälen nicht mehr ausreichten, um das Wasser zu bewältigen, da größere Überschwemmungen häufiger und mit größerer Intensität auftraten.

Sie beschlossen, den natürlichen Flüssen der großen Flüsse mehr Raum zu geben, anstatt die Deiche zu erhöhen. Im Jahr 2007 startete das Land ein 2,7-Milliarden-Dollar-Projekt namens Raum für den Fluss die mehr als 30 Projekte entlang der Maas und des Rheins verfolgt hat, um Hochwasser zu kontrollieren, indem Einzugsgebiete geschaffen wurden, die oft die natürlichen Überschwemmungsgebiete nachahmen.

Die Maaspark Ooijen-Wanssum Das Projekt, das kurz vor dem Regenguss im Juli fertiggestellt wurde, ist ein Paradebeispiel für diese Idee. Entlang jahrtausendelang genutzter Wasserwege wurde ein alter abgesperrter Nebenfluss der Maas wiedereröffnet. Einige Deiche wurden entfernt, damit Wasser bei Bedarf einfließen konnte; andere wurden strategisch platziert, um das Wasser durch natürliche Kanäle zu leiten. Mehrere Häuser mussten zerstört werden, um mehr Überflutungsraum und effektiv mehr Natur zu schaffen.

Bei einem kürzlichen Besuch war überall Wasser zu sehen, das alten Flussbetten folgte. Insekten schwirrten herum, als ältere niederländische Paare am Ende eines seltenen sonnigen Tages mit ihren Elektrofahrrädern vorbeifuhren.

Biber, Dachse und eine Vielzahl von Zugvögeln bevölkern heute den Park, der vor der Neubebauung hauptsächlich aus Ackerland bestand. „Es ist einfach sehr schön, hier zu Fuß zu gehen“, sagte Herr Van der Broeck. “Es ist eine Verbesserung an allen Fronten.”

Die Niederlande sind jetzt mit solchen Einzugsgebieten gefüllt, die für das tägliche Leben eine Wohltat sind, aber auch als Reservoirs dienen, wenn die Flüsse anschwellen.

Dennoch, sagen Experten, wird nicht genug getan. Während Verteidigungsanlagen gegen das Meer vorhanden sind (aber ständig gewartet werden müssen) und Einzugsgebiete entlang großer Flüsse gebaut wurden, haben die jüngsten Regenfälle gezeigt, dass auch kleinere Bäche, Gräben und Abwasserkanäle tödlich sein können.

„Ich wohne relativ weit über dem Meeresspiegel, aber während dieses Sturms war so viel Wasser, dass es nicht durch die Kanalisation abfließen konnte, also kam es durch unsere Dusche in unser Schlafzimmer“, sagt Piet Dircke, Direktor der Wasserwirtschaft bei Arkadis, ein Design- und Ingenieurbüro, das derzeit bei der Sicherung des Küstenhochwasserschutzes rund um Manhattan und beim Entwurf des neuen Sturmschutzes rund um New Orleans hilft, der während des Hurrikans Ida gut funktionierte.

“Eine Kombination aus extremem Regen und dem Mangel an Orten, um dieses Wasser zu entsorgen, kann kleine Bäche zu Mördern machen”, sagte er. „Normalerweise haben wir im Sommer Wasserknappheit, daher hat sich niemand Regenintensitäten und -mengen in diesem Ausmaß vorgestellt. Wir haben einfach keine Charts für solche Ereignisse.“

Katastrophen haben die niederländische Wasserwirtschaft schon immer vorangetrieben. 1953 die Nordseeflut, ausgelöst durch eine Kombination aus starkem Wind, Flut und niedrigem Druck, tötete 1.835 Menschen, nachdem an 67 Orten im Westen der Niederlande Deiche durchbrochen wurden. Als Reaktion darauf starteten die Niederländer einen Plan namens Delta Works, der massive Meeresabwehr Ziel ist es, Überschwemmungen von einem in 10.000 Jahren zu verhindern.

Seitdem hat die Regierung nicht nur Room for Rivers, sondern auch das Delta-Programm geschaffen, das nun alle Wassermanagement-Angelegenheiten des Landes überwacht. Der extreme Regensturm im Juli deutet jedoch darauf hin, dass es wieder an der Zeit ist, die Wasserverteidigung des Landes neu zu bewerten, sagte Dircke. „Die Deiche um 10 Zentimeter zu erhöhen, ist nutzlos“, fügte er hinzu, „und wir sollten sensible Orte kartieren.“

Damit meint er Krankenhäuser, Schulen, Pflegeheime, Computerserver-Einrichtungen und kritische Infrastrukturen – allesamt entscheidend, um ihre Anfälligkeit für Überschwemmungen zu bewerten. „Wenn ein Altenpflegeheim an einem Fluss liegt, sollten wir in Betracht ziehen, es zu ersetzen, da die Evakuierung solcher gefährdeter Menschen im Notfall zu viel Zeit in Anspruch nimmt“, sagte Dircke.

Solche Maßnahmen erfordern hohe Investitionen, sind sich er und andere Experten einig. Doch „wenn wir nichts tun, werden die Kosten viel höher“, sagt Peter Glas, der Leiter des Delta-Programms. Er gewarnt dass, wenn die Niederlande keine ausreichenden Maßnahmen zum Schutz kritischer Infrastrukturen ergreifen, Kreditratingunternehmen ihr Anleihenrating von ihrem derzeitigen Triple-A-Status herabsetzen könnten.

„Der Klimawandel ist da“, sagte Glas. „Wir müssen uns anpassen. Wenn Sie es nicht für den Planeten oder für Ihre Sicherheit tun wollen, sollten Sie es für Ihren Geldbeutel tun.“

Rosanne Kropman und Ilvy Njiokiktjien steuerten die Berichterstattung bei.

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