SAN JOSE, Kalifornien – Die Angeklagte, die einen grauen Anzug trug, saß ruhig an einem Tisch, umgeben von Anwälten, ihre Miene hinter einer blauen medizinischen Maske verborgen. Gelegentlich sah sie sich um. Ihr Freund und ihre Familienmitglieder saßen ebenfalls maskiert auf der überfüllten Galerie von Gerichtssaal 4.

Als Robert Leach, ein stellvertretender US-Anwalt, erklärte, der Angeklagte habe gelogen und betrogen, um an Geld zu kommen, begann ein leiser, dröhnender Unterton aus klackernden Laptoptastaturen.

„Das ist ein Verbrechen auf der Main Street und ein Verbrechen im Silicon Valley“, sagte er.

Also begann der Prozess am Mittwoch von Elizabeth Holmes, die im Alter von 19 Jahren die Stanford University verließ, um das Bluttest-Start-up Theranos zu gründen, es auf eine Bewertung von 9 Milliarden US-Dollar und sich selbst zur jüngsten Selfmade-Milliardärin der Welt aufgebaut hat – nur um in Ungnade zu gehen, nachdem die Technologie von Theranos enthüllt wurde Probleme zu haben.

Im Jahr 2018 waren Frau Holmes und Ramesh Balwani, ihr ehemaliger Geschäfts- und romantischer Partner, angeklagt mit 12 Punkten von Überweisungsbetrug und Verschwörung zum Überweisungsbetrug. Laut Bundesanwälten haben Frau Holmes und Herr Balwani die Fähigkeiten der Technologie von Theranos und die Geschäftsleistung des Unternehmens gegenüber Investoren falsch dargestellt. Beide haben sich nicht schuldig bekannt.

Der Prozess gegen Frau Holmes vor einem Bundesgericht in San Jose, Kalifornien, begann nur einen Monat nach der Geburt eines Sohnes, aber mehr als drei Jahre später Theranos wurde aufgelöst und sechs Jahre nachdem das Wall Street Journal erstmals Probleme mit den Bluttests des Start-ups aufgedeckt hatte. Es wurde erwartet, dass es 13 Wochen dauert und möglicherweise als Zeugen hochkarätige ehemalige Vorstandsmitglieder und Investoren wie der ehemalige Außenminister Henry Kissinger und der Medienmogul Rupert Murdoch auftreten.

Im Falle einer Verurteilung drohen Frau Holmes, 37, bis zu 20 Jahre Gefängnis. Der Prozess gegen Herrn Balwani soll im Januar beginnen.

Teils Medienspektakel, teils moderne Business-Parabel, der Fall war der Höhepunkt eines Jahrzehnts von Überschuss im Silicon Valley, wo eine scheinbar endlose Kapitalquelle für geldverlierende Start-ups immensen Reichtum für ihre Gründer und Investoren schuf und zu einem Umfeld führte, in dem einige bereit waren, guck in die andere Richtung als Unternehmen die Wahrheit gedehnt haben.

Während seines schnellen Aufstiegs wurde Theranos als Inbegriff der disruptiven Geschäftsmagie des Silicon Valley gefeiert – genau die Art von Magie, die Apple, Facebook, Google und Tesla, vier der wertvollsten Unternehmen der Welt, hervorbrachte. Aber seit dem dramatischen Zusammenbruch von Theranos ist das Unternehmen zu einem Symbol für die dunkle Seite des „Fake it till you make it“-Trubels der Tech-Kultur geworden. Die Start-up-Branche hat sich angestrengt, sich von Theranos zu distanzieren.

Der Prozess von Frau Holmes zeichnet sich auch durch seine Seltenheit aus. Strafverfolgung im Silicon Valley habe abgelehnt in den letzten Jahren deutlich.

“Die Augen der Welt beobachten diesen Prozess”, sagte Jessica Roth, Rechtsprofessorin an der Cardozo School of Law und ehemalige Bundesanwältin im Südbezirk von New York. „Rechtlich ist es immer noch Betrug, es zu fälschen, wenn man weiß, dass man es nicht gemacht hat“, fügte Frau Roth hinzu. “Wussten sie, dass sie es vortäuschen oder haben sie geglaubt, dass sie es machen?”

Das Interesse an dem Prozess war so groß, dass sich vor 5 Uhr morgens eine Schlange bildete, um das Bundesgericht zu erreichen. Als sie gegen 8 Uhr morgens die windige Gasse vor dem Gerichtsgebäude betrat, wurde Frau Holmes von Kamerateams überschwemmt. Sie wurde von ihrem Freund Billy Evans und ihren Familienmitgliedern durch das Gedränge geleitet.

Auch Neugierige aus der Öffentlichkeit tauchten auf, ebenso wie eine Crew von drei blondhaarigen Frauen in schwarzen Anzügen, die dem Angeklagten ähnelten. Irgendwann reichten Mr. Evans und die Frauen in Schwarz einen gepolsterten Sitz für die harten Bänke des Gerichtssaals.

Der Fall hängt davon ab, ob Frau Holmes Investoren und andere täuschen wollte und ob sie von Herrn Balwani manipuliert wurde. Die Staatsanwälte und die Verteidigung haben in ihren Eröffnungserklärungen sofort Kampflinien gezogen.

Als Argument für die Regierung beschrieb Mr. Leach methodisch die Zeiten, in denen Theranos kurz davor war, das Geschäft aufzugeben. „Aus Zeit und Geld beschloss Elizabeth Holmes zu lügen“, sagte er in einem Refrain.

Herr Leach zeigte ein Bild von Theranos’ Blutanalysegerät, bekannt als Edison und MiniLab, und sagte, es würde “nichts tun, was in einem normalen zentralen Bluttestlabor nicht möglich wäre”. Er beschrieb Theranos’ falsche Behauptungen, dass seine Technologie auf Schlachtfeldern eingesetzt würde. Er zeigte offenbar gefälschte Berichte, die Frau Holmes Investoren von Pharmaunternehmen gab, die die Technologie von Theranos befürworteten. Er sagte, sie habe stark überzogene Einnahmenprognosen hausiert und die Medien genutzt, um ihren Betrug auszuführen.

„Der Plan hat ihr Ruhm, Ehre und Bewunderung eingebracht“, sagte Mr. Leach.

Die Verteidigung antwortete mit dem Argument, dass Frau Holmes – die Vergleiche ihrer selbst mit Steve Jobs ermutigt hatte, einschließlich der Adoption eines Uniform aus schwarzen Rollkragenpullovern — war ein fleißiger, wenn auch naiver Unternehmer, der keinen Erfolg hatte, aber keine Verbrechen beging.

„Der Bösewicht, den die Regierung gerade vorgestellt hat, ist tatsächlich ein lebender, atmender Mensch, der jeden Tag ihr Bestes gegeben hat“, sagte Lance Wade, ein Anwalt bei Williams & Connolly, der Frau Holmes vertritt. “Es ist kein Verbrechen, sich zu bemühen und zu kurz zu kommen.”

Herr Wade argumentierte, dass die Realität des Scheiterns von Theranos komplizierter sei als die Präsentation der Regierung und dass das Unternehmen eine wertvolle Bluttesttechnologie entwickelt habe.

Die Realität von Theranos, sagte er, sei “viel menschlicher, realer und oft viel mehr, ich hasse es, es zu sagen, aber technisch und kompliziert und langweilig” als das, was die Regierung präsentierte.

Die Medienberichterstattung machte es für Staatsanwälte und Verteidigung zu einer Herausforderung, eine Jury aus 12 Personen zu finden, die noch nichts von Frau Holmes, Theranos oder dem Prozess gehört hatten. Viele potenzielle Geschworene hatten Bad Blood gelesen, ein Buch über Theranos, geschrieben vom ehemaligen Wall Street Journal-Reporter John Carreyrou; hatte „The Dropout“ gehört, einen Podcast über Theranos; oder hatte „The Inventor“ gesehen, einen Dokumentarfilm über Theranos.

Herr Balwani wurde von beiden Seiten häufig erwähnt, aber die Anwälte von Frau Holmes gingen betont auf die Beziehung ein.

„Es war einer ihrer Fehler, Herrn Balwani als ihren Hauptberater zu vertrauen und sich auf ihn zu verlassen“, sagte Herr Wade.

Die Anwälte von Frau Holmes haben in den Akten erklärt, dass Herr Balwani sie emotional und geistig missbraucht habe und dass der Missbrauch ihre Fähigkeit, Investoren absichtlich zu täuschen, negierte. Sie sagten auch, dass Frau Holmes wahrscheinlich dazu aussagen würde.

Ein solches Argument sei in Wirtschaftsstrafprozessen äußerst selten, sagte Frau Roth, möglicherweise weil es so wenige weibliche Geschäftsführer gibt.

In Gerichtsakten hat Herr Balwani jeglichen Missbrauch bestritten. In Textnachrichten, die die Staatsanwaltschaft am Dienstag aufgedeckt hatte, überschüttete Frau Holmes Herrn Balwani mit Zuneigung. Im Mai 2015, als Theranos sich mit den Fragen von Herrn Carreyrou beschäftigte, schrieb sie Herrn Balwani eine Reihe von Nachrichten: „Du bist ein Wind in der Wüste für mich / Mein Wasser / Und das Meer / Nur zusammen Tiger.

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